Les termes de l’argent : métal, sterling, Britannia, Vermeil ou massif

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L’argent ou argent métal est un élément chimique de symbole Ag — du latin Argentum — et de numéro atomique 47. L’origine du mot viendrait d’un étymon indo-européen *arg- signifiant « brillant » et serait l’équivalent en sanskrit de ar-jun signifiant « brillant »11. Autrefois assimilé à la lune, il s’oppose à l’or, qui était associé au soleil. L’argent est un matériau faisant partie des plus précieux de la planète, tels que l’or ou le platine. C’est un métal précieux dont le nom désigne aussi en français dans le langage courant les billets et pièces de monnaies mais les personnes distinguent, à la différence du langage courant, l’argent métal de la monnaie comme outil de régulation des échanges économiques.

L’argent pur est très malléable et est apprécié pour son éclat blanc particulier ; une association de l’argent avec le cuivre, le zinc ou le Nickel forme un alliage avec la particularité d’obtenir la solidité nécessaire pour la création de bijoux ou autres objets tout en conservant son superbe éclat blanc. Il ne s’oxyde pas à l’air mais il est attaqué par les sulfures contenues dans les aliments, d’où le noircissement de la vaisselle que l’on peut observer. Les objets en argent se terniront avec le temps. Ce phénomène est naturel lorsque les petites impuretés contenues dans le métal rentrent en contact avec l’air ou lorsque l’objet  est exposé par contact avec un élément réactif à l’argent; cet aspect terne est facilement nettoyable à l’aide d’un chiffon doux ou en utilisant un produit spécial argenterie.

L’argent sterling (aussi appelé argent fin et argent premier titre) est un alliage dont la composition massique est à 92,5% d’argent et à 7,5% d’autres métaux, généralement du cuivre. Le titre au millième de l’argent sterling est au minimum de 925.

Le titre au millième est un système de notation de la pureté du platine, de l’or et de l’argent, indiquant au millième près l’aloi d’un métal (c’est-à-dire le rapport de la masse du métal à la masse totale de l’alliage qu’il compose). Par d’exemple, un alliage contenant 75 % d’or se note « 750 » (car 75 % = 750/1000). Plusieurs pays européens utilisent cet étalon plutôt que celui des carats, employé aux États-Unis.

Ci-dessus, une photo de la partie arrière en argent sterling du HMS Victory Wine Cannon de Lancelot Lancaster White. Cliquez sur les liens pour en découvrir les poinçons du « Lion passant gardant », de l’argent sterling et de “la tête de léopard”.

L’argent Britannia est un alliage dont la composition massique est à 95,84 % d’argent et à 4,16 % d’autres métaux, généralement du cuivre. Le titre au millième de l’argent Britannia est de 958.

Le standard  de l’argent Britannia a été introduit en Angleterre par une loi du Parlement en 1697 pour remplacer l’argent sterling comme la norme obligatoire pour les articles de “plaque ouvrée”. Le poinçon « Le lion passant guardant » désignant l’argent  sterling a été remplacé par la figure d’une femme communément appelé Britannia, et le poinçon tête du léopard de la Worshipful Company of Goldsmiths, Société des Orfèvres originaire du 12ème sicècle, a été remplacée par une tête de lion.

L’étalon argent Britannia  a été introduit par le gouvernement anglais dans le cadre de la grande refonte  du régime de Guillaume III de 1696, lorsque des tentatives ont été faites pour limiter l’écrêtage et la fonte des pièces de monnaie en argent sterling.  Ce dernier a été approuvé à nouveau à l’usage des orfèvres dès le  1 Juin 1720, l’argent Britannia argent restant une norme facultative pour le dosage d’argent au Royaume-Uni et en Irlande. Depuis les changements des poinçonnages du 1 Janvier 1999, l’argent Britannia a été désigné par la marque de pureté au millièmes 958, le symbole de Britannia appliqué uniquement en option.

La pièce Britannia argent est en 958 millièmes pour un poids brut de 32,45 gramme. En revanche cela représente bien une once d’argent pur. La figure d’une femme, appelée Britannia, a longtemps été un symbole de fierté nationale britannique. Elle apparut d’abord sur les pièces britanniques dans le dix-septième siècle et a ensuite honoré la monnaie de tous les rois jusqu’à nos jours. Elle fait ses débuts sur les monnaies des Romains et a, depuis l’époque Tudor, joliment symbolisé un empire fondé sur la puissance maritime. Grande et libre, elle a fasciné les artistes et sculpteurs tout au long de son histoire et reste une icône de favori pour les timbres britanniques, médailles et monnaies.

L’argent Vermeil ou le vermeil est un métal précieux constitué d’argent recouvert d’or (jaune ou gris, de 18 ou 22 ct) par un traitement galvanoplastique. Les objets en vermeil sont réalisés depuis les temps anciens, en utilisant une variété de techniques de dorure et un caractère distinctif d’appauvrissement de la couche de dorure, technique développée par des civilisations précolombiennes d’Amérique du Sud.

La réglementation lié au Vermeil varie selon les pays : aux États-Unis, pour que la marque de qualité “vermeil” puisse être apposée, la qualité minimale du placage d’or est de 14 carats avec une épaisseur minimale de 2,5 microns ; par contre pour la France, il doit y avoir une épaisseur minimale de 5 microns d’or 750/1000°, sur de l’argent français de 950 ou 800/1000e. Ce sont les poinçons d’argent présents qui permettent de parler de vermeil, lorsque l’argent est plaqué or dans ces conditions.

Un avantage de l’argent Vermeil au-delà de sa résistance exceptionnelle est celui de l’hygiène : le vermeil ne donne pas d’allergie puisque c’est de l’argent recouvert d’or, deux métaux anallergiques. Egalement, à contrario de l’argent ordinaire pour les objets ayant des délicats détails complexes et ostentatoires, la dorure réduit grandement le besoin maintenance au niveau du nettoyage et du polissage, et ainsi réduit le risque d’endommagements.

L’appellation objets en argent massif (bijoux, vaisselles, etc…), également appelé argent 925 (ou argent sterling), correspond à la qualité de l’argent de l’objet. En effet on ne peut pas faire par exemple un bijou en argent pur, le matériau étant trop ductile et tendre ; comme expliqué plus haut dans cet article, il est indispensable de l’allier avec un métal plus dur afin de rendre l’argent plus résistant et moins sensible aux marques. L’argent 925 signifie donc que le matériau est composé à 92,5% d’argent et à 7,5% d‘autre métal. C’est l’argent premier titre dans de nombreux pays européens, qui est certifié par un signe distinctif qui témoigne de sa qualité, un poinçon ovale indiquant le millième. Pour savoir si votre objet  est en argent massif,  il suffit simplement de l’observer le et d’essayer de retrouver le poinçon qui lui est appliqué, si poinçon il y a. En effet la législation européenne oblige l’apposition de ce poinçon sur les objets en argent.

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